Allaitement et infections thoraciques

L’allaitement maternel protège les bébés filles contre les infections pulmonaires graves, mais «ne fait pas grand-chose pour prévenir les maladies respiratoires chez les garçons», rapporte The Guardian. Une étude argentine a révélé que « les filles qui avaient reçu une préparation étaient huit fois plus susceptibles d’être hospitalisées pour des maladies respiratoires », indique le journal.

L’étude a examiné un petit groupe de prématurés de faible poids à la naissance et a examiné la proportion d’enfants nécessitant une hospitalisation pour bronchiolite. Il s’agit d’une infection pulmonaire virale fréquente chez les personnes âgées de moins d’un an, ce qui provoque des symptômes de rhume, une respiration sifflante et des difficultés respiratoires. L’étude comporte plusieurs limites et d’autres recherches sont nécessaires pour établir s’il existe une différence entre les sexes en ce qui concerne les effets protecteurs de l’allaitement maternel contre les infections pulmonaires. Les avantages de l’allaitement maternel pour la mère et le bébé sont bien établis et l’allaitement maternel devrait continuer à être promu comme le début le plus sain dans la vie pour les filles et les garçons.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été réalisée par le Dr M Inés Klein et ses collègues de la Fundación INFANT, Buenos Aires, et d’autres instituts et organisations à Buenos Aires et à Genève; Johns Hopkins University, Baltimore et National Institute of Health, Caroline du Nord. L’étude a été financée par un mécanisme de contrat de l’Institut national des sciences de la santé environnementale avec Johns Hopkins et Fundación INFANT, et le Prix Challenge du directeur de l’Institut national des sciences de la santé environnementale. Deux des chercheurs en Argentine ont également reçu des prix de doctorat CONICET de type I. Il a été publié dans la revue médicale Pediatrics.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une étude de cohorte prospective visant à déterminer si le rôle protecteur de l’allaitement maternel contre les maladies pulmonaires graves diffère selon le sexe chez les nouveau-nés à risque élevé. L’étude a été réalisée entre juin 2003 et mai 2005 à l’hôpital Garrahan pour enfants et à la clinique Maternidad Sarda à haut risque de Buenos Aires. Les chercheurs ont suivi 119 nouveau-nés prématurés de faible poids à la naissance qui avaient été recrutés lors de leur sortie de l’unité de soins intensifs pour nouveau-nés. L’âge gestationnel corrigé de tous les bébés était inférieur à six mois et ils devaient peser moins de 1500g pour être inclus dans l’étude. L’étude a exclu les nourrissons dont l’espérance de vie était inférieure à six mois, ceux qui présentaient des troubles hémorragiques, un déficit immunitaire ou des anomalies orofaciales, ou ceux qui vivaient à plus de 70 km du centre d’étude.

Les parents ont reçu des instructions sur la façon de reconnaître les symptômes respiratoires et on leur a demandé d’amener leur bébé en clinique chaque fois qu’ils développaient un changement par rapport aux habitudes de respiration normales. Tous les bébés ont reçu une surveillance mensuelle de la clinique et un médecin a appelé les parents tous les quinze jours pour poser des questions sur les symptômes respiratoires. Aucun des bébés n’a reçu d’immunisation contre le virus respiratoire syncytial – la cause commune de la bronchiolite – en raison des contraintes financières; les cliniques surveillent principalement les personnes de faible statut socioéconomique avec un tiers des patients étant en dessous du seuil de pauvreté.

Les chercheurs ont divisé les modes d’alimentation en allaitement maternel exclusif ou en allaitement maternel non exclusif impliquant d’autres suppléments. À chaque visite à la clinique, la durée de l’allaitement maternel a été établie, mais les chercheurs n’ont pas été en mesure d’évaluer le nombre exact d’aliments donnés par jour. L’infection respiratoire aiguë était définie par un ou plusieurs symptômes d’écoulement nasal, de mal de gorge, de toux, de respiration sifflante, de craquements sur la poitrine (lors d’un examen stéthoscopique) ou d’inflexion des muscles thoraciques lors de la respiration. Les maladies pulmonaires graves ont été définies comme celles nécessitant une hospitalisation pour maintenir l’oxygénation. Les changements dans les besoins en oxygène et autres états respiratoires ont été évalués par des pédiatres formés au protocole de l’étude.

Les chercheurs ont examiné d’autres variables pouvant influencer la susceptibilité à l’infection (en plus du mode d’alimentation ou du sexe): poids à la naissance, âge gestationnel, durée du soutien ventilatoire, durée du séjour en soins intensifs, nombre de fumeurs à domicile, autres enfants à la maison , l’asthme parental, l’âge de la mère et le niveau d’éducation, le revenu du ménage et d’autres caractéristiques de l’épisode infectieux. Des analyses statistiques ont été effectuées pour déterminer s’il y avait une différence entre les taux d’hospitalisation des garçons et des filles et comment cela était affecté par l’allaitement maternel, avec un ajustement pour les facteurs ci-dessus. Ils ont également examiné la différence entre le nombre moyen d’hospitalisations pour les garçons et les filles.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Presque tous les nourrissons avaient moins de cinq mois d’âge gestationnel corrigé au début de l’étude; 77% avaient moins de trois mois et 34% moins d’un mois d’âge corrigé. Sur les 119 nourrissons, un peu plus de la moitié allaitaient au début de l’étude, mais seulement quatre (un garçon, trois filles, 3%) allaitaient exclusivement et ne recevaient aucune autre supplémentation. Il n’y avait aucune différence dans les taux globaux d’allaitement ou la durée de l’allaitement maternel entre les garçons et les filles. Quatre-vingt-huit nourrissons (74%) ont eu des symptômes d’infection thoracique au cours de l’étude et 33 (28%) ont dû être hospitalisés pour cela. Quarante-sept nourrissons (40%) ont développé une dysplasie bronchopulmonaire (une affection pulmonaire chronique que les bébés prématurés sont exposés à un risque de développer un tissu pulmonaire anormalement enflammé et cicatriciel). L’âge moyen au premier épisode d’infection respiratoire était d’un peu plus de trois mois.

Lorsqu’ils ont examiné les taux d’hospitalisation pour infection pulmonaire, 50% des filles non allaitées ont été hospitalisées contre 6,5% des filles allaitées; Cependant, les taux d’hospitalisation des garçons non allaités et allaités étaient égaux (18,5 et 18,9% respectivement). L’analyse statistique, après ajustement pour les facteurs de confusion possibles, a permis aux filles de réduire significativement de 95% le risque d’hospitalisation si elles étaient allaitées. L’allaitement maternel a également réduit le risque d’augmentation des hospitalisations de 98% chez les filles (bien que l’importance était limite), mais pas chez les garçons.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que «l’allaitement réduit le risque de maladie pulmonaire grave chez les filles mais pas chez les garçons». Ils disent que leurs résultats indiquent que les filles prématurées non allaitées au sein peuvent être un groupe particulièrement vulnérable aux maladies pulmonaires graves, qui peuvent nécessiter une attention particulière.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Il s’agit d’une étude soigneusement conçue visant à établir si l’allaitement maternel confère une protection contre les maladies pulmonaires graves chez les prématurés à risque élevé et s’il existe une différence entre les filles et les garçons. Cependant, il y a plusieurs points à considérer lors de l’interprétation des résultats:

C’était une petite étude de seulement 119 nourrissons. Des études beaucoup plus importantes seraient nécessaires pour confirmer les résultats.

Le nombre de nourrissons exclusivement allaités – un garçon et trois filles seulement – était un nombre trop petit pour permettre des comparaisons statistiques. Les autres informations sur l’alimentation du nourrisson ne sont pas suffisamment détaillées pour être concluantes quant aux effets de l’allaitement sur l’infection. Tous les autres bébés ont été regroupés en allaitement «oui» ou «non», mais cela incluait un large éventail de modes d’alimentation. Sans des détails sur le nombre d’aliments, il n’est pas possible de dire quelle proportion de l’alimentation des nourrissons était composée de lait maternel et quelle était la quantité de lait maternisé et d’autres suppléments.

Les résultats ne s’appliquent qu’aux nourrissons prématurés de faible poids. Comme le disent les chercheurs, «le rôle protecteur de l’allaitement maternel contre les infections respiratoires sévères chez les nourrissons nés à terme est bien établi».

Bien que les résultats de cette étude semblent montrer que l’allaitement joue un rôle protecteur contre la bronchiolite chez les filles de faible poids à la naissance mais pas chez les garçons, cela ne signifie pas que les garçons auraient davantage besoin d’être nourris au biberon. Les mécanismes de tout effet protecteur du lait maternel contre l’infection ne sont pas clairement établis. On a traditionnellement pensé qu’il était dû au transfert d’anticorps, bien que dans ce cas, on ne s’attendrait pas à ce qu’il diffère d’un sexe à l’autre. La question de savoir s’il existe une différence entre les sexes, ou si les filles prématurées qui ne sont pas allaitées risquent d’être particulièrement exposées, n’est pas clairement établie et nécessite des recherches plus poussées.

Les résultats ne peuvent pas être généralisés de manière fiable en dehors de la région d’étude. Cette étude a été menée à Buenos Aires dans des cliniques qui s’occupent de groupes socio-économiques défavorisés. Le risque d’infection pulmonaire et d’hospitalisation pour cette infection thoracique peut être différent chez ce groupe de nourrissons de même poids de naissance et de prématurité dans d’autres pays où l’économie et les systèmes de soins sont différents.

Les nombreux avantages de l’allaitement maternel pour la mère et le bébé sont bien établis et l’allaitement devrait continuer à être promu comme le début le plus sain dans la vie pour les filles et les garçons.

Sir Muir Grey ajoute …

Le sein est le meilleur pour les garçons et les filles.

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