Petite zone du cerveau liée à la peur de l’avenir

«Le centre du cerveau de la taille d’un pois pourrait faire la lumière sur la dépression», rapporte BBC News. Les scientifiques britanniques pensent avoir identifié une partie du cerveau responsable des sentiments d’appréhension. Cette partie du cerveau, appelée habenula, peut également être associée à la dépression.

Le titre est basé sur une petite étude qui a utilisé des scintigraphies cérébrales pour observer l’activité cérébrale chez des volontaires soumis à une série d’expériences de type pavlovien.

On a montré à ces volontaires une série d’images abstraites associées à une chance de recevoir ou de perdre 1 £, ne recevant aucun résultat, ou recevant un choc électrique douloureux. Les chercheurs espéraient que les volontaires apprendraient rapidement quelle image abstraite était associée au choc électrique douloureux, ce qui déclencherait des sentiments de peur, de pessimisme et d’effroi – une réaction dite de conditionnement.

Les chercheurs ont constaté que l’activité dans la région d’habenula augmentait lorsque les volontaires étaient exposés à l’image «douloureuse», ce qui suggère qu’elle joue un rôle dans la mise en garde du corps et du reste du cerveau lorsque quelque chose de mal est susceptible de se produire.

À un certain niveau, l’habenula semble remplir une fonction importante; un système d’alerte peut nous permettre d’éviter un dommage potentiel, ou du moins apprendre de nos erreurs.

Les chercheurs spéculent qu’une habenula hyperactive peut être associée à la dépression et au trouble d’anxiété général – faisant que les gens se sentent constamment craintifs et préoccupés par l’avenir.

Bien qu’intéressant, c’est encore une recherche théorique. Il est difficile de voir quelles sont les implications pratiques actuelles.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’University College London et de l’Université de Cambridge au Royaume-Uni, de l’Institut national japonais des technologies de l’information et de la communication et de l’Université de Lausanne en Suisse. Il a été financé par le Conseil de recherches médicales.

L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture PNAS et a été mise à disposition en libre accès, elle est donc libre de lire en ligne.

La couverture médiatique s’est concentrée sur le potentiel de l’habenula en tant que cible pour le traitement de la dépression.

Les chercheurs ont conclu que les données de la présente étude suggèrent que la habenula contribue à la génération d’un certain nombre de symptômes dépressifs, tels que l’anhédonie (incapacité à éprouver du plaisir à partir d’activités habituellement agréables) et une prise de décision aberrante.

Cependant, la présente étude n’a pas réellement étudié le rôle de l’habenula dans la dépression ou des troubles similaires.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude expérimentale sur des personnes visant à déterminer si l’activité dans une région du cerveau appelée habenula change lorsque les gens associent des images à des chocs électriques douloureux.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 23 personnes pour participer à cette étude. Les participants ont montré sept images abstraites. Après avoir affiché chacune des images, l’un des quatre résultats suivants s’est produit:

ils ont gagné 1 £

ils ont perdu 1 £

ils ont reçu un choc électrique douloureux

aucun résultat

Chacune des sept images était associée à:

75% de chances de gagner 1 £, 25% de chance de ne pas avoir de résultat

25% de chance de gagner 1 £, 75% de chance de ne pas avoir de résultat

75% de chances d’une perte de 1 £, 25% de chance de ne pas avoir de résultats

25% de chances d’une perte de 1 £, 75% de chance de ne pas avoir de résultats

75% de chance de choc, 25% de chance de ne pas avoir de résultat

25% de chance de choc, 75% de chance de ne pas avoir de résultat

100% de chances de ne pas avoir de résultats

Alors que les chercheurs ont montré aux participants les images abstraites, ils ont examiné une partie du cerveau appelée habenula en utilisant une technique appelée imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) haute résolution. IRMf mesure l’activité cérébrale en regardant le flux sanguin.

Après cela, les participants ont été invités à choisir entre deux images abstraites. Cela a confirmé que les participants avaient associé les images à un résultat.

Quels ont été les résultats de base?

Comme les participants ont montré de plus en plus d’images, l’activité dans la région habenula du cerveau a augmenté lorsque les images associées à recevoir un choc électrique ont été montrées.

L’activité dans l’habenula était maximale lorsqu’une image associée à un choc était montrée, et l’activité n’était pas significativement différente de la ligne de base lorsque des images associées à un gain ou à une perte de 1 £ étaient montrées.

Les chercheurs ont également constaté que l’activité dans l’habenula était significativement différente lorsque les images associées à une forte probabilité de recevoir un choc étaient comparées à des images associées à une faible probabilité de recevoir un choc.

À la fin de l’expérience, lorsqu’on a demandé aux participants de choisir entre des images abstraites, les images associées aux chocs électriques étaient les moins préférées. Cela démontre que les participants ont associé ces images à un choc.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats montrent que chez les personnes, «l’habenula code la valeur motivationnelle négative et stimulante des stimuli qui prédisent les punitions primaires».

Conclusion

Cette étude a trouvé que l’activité dans une région du cerveau appelée l’habenula change car les gens associent des images avec des résultats négatifs, dans ce cas des chocs électriques.

D’autres recherches seront menées pour voir s’il existe des différences dans l’activité dans les habenula chez les personnes souffrant de dépression. Si c’est le cas, cela pourrait ouvrir de nouvelles voies pour la recherche de nouveaux traitements, mais c’est loin.

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