Mode de vie et le cerveau vieillissant

Le Daily Mail a rapporté que les scientifiques ont trouvé quatre facteurs clés qui pourraient prévenir le déclin cognitif chez les personnes âgées. Il a dit que l’exercice, l’éducation, l’activité sociale et ne pas fumer font tous partie de la «recette pour rester forte». Selon le journal, une étude de huit ans portant sur 2 500 hommes et femmes, âgés de 70 à 79 ans, a révélé que ces facteurs contribuaient à maintenir la performance mentale.

L’article de journal est basé sur une étude relativement large, qui a identifié quelques différences entre les personnes qui ont maintenu leurs capacités cognitives dans la vieillesse et ceux qui n’ont pas maintenu leurs capacités cognitives. L’étude ne portait que sur ceux qui fonctionnaient bien entre 70 et 79 ans et qui n’étaient peut-être pas représentatifs de ceux qui ne fonctionnaient pas bien à cet âge. Comme pour toutes les études de ce type, il est difficile d’être certain que les facteurs identifiés sont eux-mêmes responsables des différences de déclin cognitif. Cependant, faire de l’exercice, participer à des activités sociales et ne pas fumer sont susceptibles d’avoir un certain nombre d’avantages et les personnes âgées devraient être encouragées à adopter ces comportements lorsque c’est possible.

D’où vient l’histoire?

La recherche a été réalisée par le Dr K Yaffe et ses collègues de l’Université de Californie et d’autres centres de recherche aux États-Unis. L’étude a été financée par les National Institutes of Health et l’Institut national sur le vieillissement, ainsi que par diverses autres sources, y compris les Instituts de recherche en santé du Canada. L’étude a été publiée dans la revue médicale Neurology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Dans cette étude de cohorte prospective, les chercheurs ont étudié les facteurs qui pourraient prédire si un individu maintiendrait sa fonction cognitive à un âge avancé.

L’analyse actuelle a porté sur les personnes inscrites à l’étude sur la santé, le vieillissement et la composition corporelle (ABC de la santé). Cette étude a échantillonné au hasard des personnes noires et blanches de 70 à 79 ans qui vivaient à Memphis et à Pittsburgh aux États-Unis en 1997. En bon fonctionnement, les chercheurs ont indiqué que les participants n’avaient signalé aucune difficulté à marcher sur un quart de mille. 10 étapes sans repos ou avec l’activité normale de la vie quotidienne. Ils ont exclu toute personne qui avait reçu un diagnostic de cancer potentiellement mortel ou qui prévoyait quitter la région dans les trois prochaines années. Ceci a laissé 3 075 personnes qui ont accepté de participer à l’étude.

Au début de l’étude, les participants donnaient des informations sur eux-mêmes et leur mode de vie, y compris leur éducation, qu’ils travaillent ou qu’ils fassent du bénévolat, vivent seuls ou avec quelqu’un, prennent soin d’un conjoint ou d’un enfant, une fois par semaine et s’ils ressentaient le besoin de plus de soutien social. Ils ont également terminé un test de littératie et leurs niveaux de symptômes dépressifs ont été mesurés à l’aide d’une échelle standard. On a demandé aux participants d’évaluer leur état de santé (d’excellent à médiocre) et de signaler s’ils avaient de l’hypertension, du diabète ou des antécédents de crise cardiaque, d’AVC ou de mini-AVC. Ils ont également donné des informations sur le tabagisme, la consommation d’alcool et l’exercice hebdomadaire (en particulier l’exercice modéré à vigoureux comme l’aérobic, la musculation ou la marche rapide). Les participants ont fourni des échantillons de sang, qui ont été testés pour les niveaux de graisses et de sucre. Les chercheurs ont déterminé quelles formes du gène APOE les participants portaient comme une forme particulière de ce gène, le variant E4, augmente le risque de maladie d’Alzheimer.

La fonction cognitive des participants a été évaluée au moyen d’un test standard (Mini-Mental State Examination ou 3MS) au début de l’étude et deux, quatre et sept ans plus tard. Le test donne un score de 0 à 100, avec un score plus élevé indiquant une meilleure fonction cognitive. Sur la base de l’évolution de ces scores depuis le début de l’étude jusqu’à la visite finale, les participants ont été répartis en trois groupes. Le premier groupe comprenait ceux qui maintenaient (ou amélioraient) leur fonction cognitive. Dans le second groupe, il y avait ceux qui n’avaient qu’une légère diminution de leur fonction cognitive (moins d’un écart type en dessous du changement moyen). Dans la troisième, il y avait ceux qui avaient un déclin majeur de leur fonction cognitive (plus d’un écart-type en dessous du changement moyen).

Les chercheurs ont seulement inclus les participants qui n’avaient pas déjà une fonction cognitive cliniquement altérée au début de l’étude (ceux avec des scores de 80 ou plus sur le test 3MS). Ils ont également exclu toute personne pour laquelle il n’y avait pas de premier score 3MS et ceux qui avaient un seul score 3MS. Cela a laissé 2 509 personnes pour l’analyse.

Les chercheurs ont utilisé l’information recueillie pour déterminer si les caractéristiques individuelles prédisaient comment la fonction cognitive changeait avec le temps. En examinant chaque caractéristique, ils ont pris en compte toutes les autres caractéristiques qui ont eu un effet.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Au cours de l’étude, 30% des participants (758 personnes) ont maintenu ou amélioré leur fonction cognitive, 53% (1 340 personnes) ont eu une légère baisse et 16% (411 personnes) ont connu une baisse importante. Ceux qui ont conservé leur fonction cognitive ont eu une amélioration moyenne d’environ un point sur le test 3MS (score de 0 à 100), tandis que les déclinants mineurs ont diminué de deux points en moyenne et les déclinants majeurs de 9 points en moyenne.

Les chercheurs ont constaté que les caractéristiques qui augmentaient la probabilité de tomber dans le groupe qui maintenait leur fonction cognitive (plutôt que d’avoir un déclin mineur) étaient: être plus jeune, être blanc, avoir fait des études secondaires ou supérieures, participer à des activités hebdomadaires; exercice modéré à vigoureux, ne pas fumer et avoir une neuvième année (14 et 15 ans) ou un niveau d’alphabétisation plus élevé.

Ils ont constaté que les caractéristiques qui augmentaient la probabilité de tomber dans le groupe qui n’avait qu’un déclin mineur de leur fonction cognitive (plutôt que d’avoir un déclin majeur) étaient: être plus jeune, avoir fait des études secondaires ou supérieures, avoir une neuvième année ou un niveau d’alphabétisation plus élevé, ayant un niveau de soutien social plus élevé et ne possédant pas de copie du variant E4 du gène APOE.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que les personnes âgées qui conservent leur fonction cognitive au fil du temps ont des caractéristiques différentes de celles qui connaissent un déclin mineur de la fonction cognitive. Certaines de ces caractéristiques sont modifiables et pourraient être ciblées dans des «programmes de prévention pour promouvoir un vieillissement cognitif réussi».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Les points forts de l’étude sont qu’elle a suivi les individus au fil du temps et qu’elle était relativement importante. Les chercheurs ont réussi à définir des groupes cognitifs en fonction du taux de changement cognitif des participants sur plusieurs années, ce qui leur a permis de distinguer les personnes ayant un déclin majeur (peut-être un avertissement de démence) et le déclin plus normal. Il y a un certain nombre de points à noter lors de l’interprétation des résultats:

Les facteurs liés à différents types de déclin cognitif ne sont peut-être pas eux-mêmes responsables. Il peut y avoir d’autres caractéristiques inconnues (facteurs de confusion) qui influent sur les résultats, tels que le statut socioéconomique ou l’alimentation.

Bien que certains facteurs puissent être modifiables, comme l’exercice, cela ne signifie pas nécessairement que faire plus d’exercice empêchera le déclin cognitif. Pour déterminer si c’est le cas, il faudrait idéalement des essais contrôlés randomisés, ce qui n’est probablement pas possible.

Les participants ont soumis eux-mêmes la plupart de leurs informations sur la santé, par exemple s’ils souffraient d’hypertension artérielle ou de diabète, et il y a peut-être eu des inexactitudes dans ces rapports.

Seuls les comportements actuels, tels que le tabagisme, la consommation d’alcool et l’exercice, ont été évalués, et ceux-ci peuvent ne pas avoir été représentatifs des habitudes de l’individu dans le passé.

L’étude a inclus des personnes âgées qui fonctionnaient bien après 70 ans et donc les résultats peuvent ne pas s’appliquer aux personnes âgées qui fonctionnent moins bien. Les personnes qui sont en bonne santé et qui fonctionnent bien à cet âge peuvent être plus susceptibles de maintenir leur fonction cognitive au fil du temps que la population générale, ce qui comprend également les personnes qui ne sont pas en bonne santé ou qui fonctionnent bien.

Les résultats de cette étude soutiennent l’idée que les facteurs environnementaux et génétiques peuvent jouer un rôle dans le changement de la fonction cognitive avec l’âge. Il suggère également que des facteurs légèrement différents peuvent être impliqués dans le maintien de la fonction cognitive et dans la détermination si un déclin est majeur ou mineur.

À l’exception de l’accès des participants au soutien social, l’étude n’a identifié aucun facteur modifiable chez les personnes âgées qui ont décidé si elles avaient un déclin majeur ou mineur de la fonction cognitive. De plus, il existe un lien particulièrement fort entre le déclin majeur et le variant E4 du gène APOE.

Cependant, l’étude suggère que certains choix de mode de vie modifiables que font les personnes âgées, à savoir faire de l’exercice et ne pas fumer, peuvent augmenter leurs chances de maintenir leurs capacités cognitives plutôt que de subir un déclin. Ces choix de mode de vie ont d’autres avantages pour la santé et devraient être encouragés dans la mesure du possible.

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